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La Historia de la Motown (Parte I)

La historia de la Motown es la historia de Berry Gordy Jr. Nacido en Detroit el 28 de noviembre de 1929, fue el séptimo de ocho hijos de Berry Sr. y Bertha Gordy. Sus padres habían emigrado a Detroit desde Milledgeville, Georgia en 1922. Berry Gordy Jr abandonó la escuela para convertirse en boxeador profesional; pero lo dejó para alistarse en el ejército en 1951. En esa época obtuvo el Graduado. En 1953 se casó con Thelma Coleman y tuvieron su primer hijo en 1954, una niña llamada Hazel Joy. Tuvieron también otros dos hijos llamados Berry IV y Terry. Se divorciaron en 1959.

Cuando Berry salió del ejército en 1953, abrió una tienda de discos de jazz llamada "The 3-D Record Mart" que fue financiada por su familia. Sobre 1955 la tienda había cerrado y Berry comenzó a trabajar en la línea de montaje de la Ford. Mientras trabajaba, Berry escribía canciones constantemente, enviándolas a las revistas especializadas, a concursos y a cantantes. Su primer éxito como compositor llegó en 1957 cuando Jackie Wilson grabó "Reet Petite", una canción que Barry escribió junto a su hermana Gwen y Billy Davis (bajo el seudónimo de Tyran Carlo). "Reet Petite" llegó a tener un éxito modesto y Berry consiguió 1000 doláres por la canción. Durante los siguientes dos años escribió cuatro éxitos más para Wilson: "To Be Loved", "Lonely Teardrops", "That's Why" y "I'll be Satisfied".

Después del éxito obtenido como compositor, Berry decidió producir sus propias canciones. Su primera producción se titulaba "Ohh Shucks" de los Five Stars, y fue publicada en el sello Mark X de George Goldner en 1957. Gordy tenía una extraordinaria capacidad para reconocer el talento. En 1957, durante un espéctaculo para la búsqueda de nuevos valores en Detroit, vió a un grupo, The Miracles, y decidió ofrecerles grabar. The Miracles eran Claudette Rogers, Ronnie White, Pete Moore, Bobby Rogers y el cantante William "Smokey" Robinson. La primera producción de Berry para The Miracles fue un disco como respuesta al "Get a Job" de The Shilouettes, llamado "Got a Job", que fue publicado por Goldner en End Records. El disco apareció en las radios de la época, pero su vida fue corta. En 1958, Berry produjo un disco de Eddie Holland llamado "You", que fue publicado por Mercury Records. También durante este año, Kudo Records publicó cuatro producciones más de Gordy, dos de ellas fueron importantes para la historia de la Motown: fue el primer disco de Marv Johnson, llamado "My Baby O", y un disco vocal de Brian Holland (hermano de Eddie), llamado "Shock". Junto con Smokey Robinson y los hermanos Holland, Berry descubrió tres compositores y productores extraordinarios.

También en 1958, produjo un disco para Herman Griffin titulado "I Need You" en el sello H.O.B., que fue la primera canción publicada por la compañía de Berry, Jobete (nombre tomado de la primera sílaba de los nombres de sus hijos, Joy, Berry IV y Terry. "I was You" fue también el primer disco en el que figuraban en los créditos las Rayber Voices, un grupo vocal para los fondos cuyo nombre estaba compuesto por las sílabas iniciales del nombre de su mujer, Raynoma y del suyo propio.

Gordy decidió tomar el control total de sus canciones. De este modo, el 12 de enero de 1959, pidió 800 dólares prestados a su familia y fundó su sello discográfico, llamado Tamla. Inicialmente, su intención era llamarla "Tammy", como una película de Debbie Reynolds, pero aquel título estaba ya registrado. Tamla Records estaba situada en el 1719 de la calle Gladstone en Detroit. Su primer lanzamiento fue "Come to Me" de Marv Johnson. La canción fue distribuida por United Artists y llegó a tener un éxito aceptable. United Artists ofreció un contrato a Marv Johnson, Berry Gordy produciría los discos. En 1959, el tema "You Got What It Takes" de Marv Johnson se convirtió en la primera producción de Berry en llegar al Top 10.

El tercer disco de The Miracles fue publicado en el segundo sello de Berry, llamado Motown. El disco se llamaba "Bad Girl". A principio de 1960, Tamla publicó "Money", de Barrett Strong. Gordy sabía que tenía un nuevo éxito y se lo "prestó" a Anna Records, que tenía un contrato de distribución con Chess Records. Anna Records era una compañía de Detroit cuyos propietarios eran las hermanas de Berry Anna y Gwen Gordy, además de Billy Davis. Este sello funcionó desde 1958 hasta 1961, momento en el que fue absorbido por Motown. "Money" fue un éxito, alcanzado el puesto 23 de las listas. Más importante fue el hecho de que Barret Strong se uniera a Motown como compositor de canciones. Se mantuvo en Motown hasta 1973.

A finales de los años 50, Detroit fue quizás la mayor ciudad de los Estados Unidos que no tenía un sello discográfico independiente fuerte. Con la creación de la Motown, el talento local comenzaba a tener salida, pasando todos ellos por sus oficinas. En 1960, una chica que cantaba en el grupo local "The Primettes" realizó una audición para Gordy. Quedó impresionado con el grupo, pero les dijo que volvieran cuando terminaran el instituto. The Primettes volvieron a las oficinas de Motown después de graduarse y firmaron un contrato en enero de 1961. El nombre del grupo se cambió a "The Supremes", publicando su primer disco en Tamla en abril de 1961.

En 1960, un productor de Motown, Robert Bateman, organizó una audición para la cantante Mary Wells. Berry la contrató inmediatamente y publicó una canción que había escrito, llamada "Bye Bye Baby" en diciembre de aquel año. Mary Wells fue la primera "estrella" del sello, con una larga lista de éxitos pop. Berry descubrió también a otro grupo llamados "The Distants", que cambiaron su nombre por el de "The Temptations". Publicaron su primer disco en un subsello llamado Miracle en 1961. Su éxito no fue tan inmediato como el de Mary Wells, pero a la larga conseguiría eclipsarlo.

También en 1960, Gordy contrató a un joven cantante de Washington DC llamado Marvin Gaye, ofrecido por su cuñado Harvery Fuqua. Harvery era el líder de "The Moonglows", que tuvieron varios éxitos para Chess antes. Gaye era miembro del grupo. El primero disco de Marvin Gaye fue "Let You Conscience Be Your Guide" en 1961. Su primer éxito llegó en 1962 con "Stubborn Kind of Fellow". Gaye fue otro de los intérpretes cuyo camino hacia la fama fue lento y largo, pero firme, pues no llegaría hasta los años 70.

El primer grupo que grabó para Motown fueron "Nick and the Jaguars", un trío de Pontiac, Michigan, que contaba con el batería Nick Ferro y el guitarrista Marvin Weyer. El padre de Nick, Gus Ferro, presentó el grupo a Berry Gordy en 1959. Grabaron instrumentales como "Ich-I-Bon #1" o "Cool and Crazy" en los estudios Motown. Estos temas fueron publicados como sencillo con signatura Tamla 5501 aquel mismo año, antes de que comenzaran las nuevas series Tamla 55500. El primer grupo vocal blanco fue "The Valadiers". Este grupo fue recomendado a Berry Gordy por su amigo Jackie Wilson. The Valadiers tuvieron un éxito discreto con "Greetings (This is Uncle Sam)" en el sello Miracle en 1961. La canción "Greetings (This is Uncle Sam)" llegó a ser éxito cantado por "The Monitors" en 1966 durante la guerra de Vietnam.

Robert Bateman también descubrió a "The Marvelettes" en un espectáculo de búsqueda de talentos en la Inkster High School. En agosto de 1961, Bateman y Brian Holland coprodujeron el primer disco de "The Marvelettes", "Please Mr. Postman" y fue el primer disco de Berry Gordy en alcanzar el número uno de las listas pop. Durante aquel mismo año, "Shop Around" de The Miracles fue el primer disco de Tamla en vender un millón de copias, alcanzando el número dos de las listas.

En 1959, una joven cantante de blues llamada Martha Lavaille conoce a Mickey Stevenson, el jefe del departamento de A&R de Motown, que la contrató como su secretaria personal. Un día que Mary Wells faltó a la sesión de grabación, Martha (ahora con apellido de casada Reeves), junto con su grupo vocal, "The Del-Phis", hicieron los coros. Grabaron "There He Is (At My Door)", que fue publicado por el sello Melody. El disco fue un fracaso, pero el grupo continuó cantando fondos vocales y coros. En 1962, con su nuevo nombre, "The Vandellas", volvieron junto a Marvin Gaye en su éxito "Stubborn Kind of Fellow". En 1963, al equipo de producción de Motown compuesto por Brian y Eddie Holland se incorporó Lamont Dozier. El trío Holland-Dozier-Holland produjo "Come and Get These Memories", publicado a principios de 1963 (con Martha and The Vandellas) y fue el comienzo del famoso "sonido Motown".

Ronnie White, un miembro de "The Miracles", organizó una audición para un chico ciego de once años llamado Stevland Morris. Gordy quedó impresionado por su talento y dijo que aquel chico era una maravilla (wonder en inglés). Firmó un contrato para Motown y se cambió el nombre por el de "Little Stevie Wonder". Realizó una grabación en directo desde el teatro Regal de Chicago publicada bajo el título de "Fingertips, Part 2", que alcanzó el número uno de las listas pop en 1963. El álbum que contenía "Fingertips, Part 2" (Tamla 240), llamado "12 Year Old Genius" llegó a ser el primer álbum Motown en llegar al número uno de las listas pop de álbumes.

En 1963, Berry conoció un grupo que publicó su primer sencillo en 1954 cuando se hacían llamar "The Four Aims". Alrededor de 1956, cuando publicaban un sencillo en el sello Chess, cambiaron su nombre por el de "The Four Tops". Inicialmente, Gordy iba a grabarles un disco en su filial Workshop Jazz. De hecho el álbum estaba ya preparado para ese sello. Este disco ha sido tema de especulación a lo largo de los años. Llamado "Breaking Through With the Four Tops", se desconoce si fue finalmente publicado bajo un primigenio sello Motown. Si este disco salió a la luz o no es motivo de debate; si fue así, seguramente sería la rareza sobre la Motown más preciada. The Four Tops rápidamente pasaron a ser producidos por el trío Holland-Dozier-Holland. "Baby I Need your Loving" en agosto de 1964 fue su primer éxito en las listas. Cualquier idea de volver a grabar en sellos de jazz fue abandonada debido a la aceptación de este disco.

Gordy había establecido las bases del éxito de Motown. Con The Miracles, The Four Tops, The Marvelettes, Martha and the Vandellas, The Supremes y The Temptations, Gordy tenía seis de los mejores grupos vocales del momento. A este elenco cabría añadir los solistas Marvin Gaye, Stevie Wonder y Mary Wells. Además Mickey Stevenson, Smokey Robinson, Holland-Dozier-Holland y el propio Berry Gordy eran grandes compositores conocedores de los secretos del pop perfecto.

La historia de Motown no puede completarse sin hablar de los Funk Brothers. Ellos fueron el núcleo de los músicos de estudio que grabaron casi todos los discos de Motown durante los años 60. El bajista era el incomparable James Jamerson. El batería fue Benny Benjamin. Tal era su maestría que cuando murió en 1969 tuvo que ser sustituído por dos baterías diferentes para realizar el mismo trabajo. El grupo lo completaban Robert White en la guitarra y Earl Van Dyke en los teclados. A principios de los años 60, Gordy pagó a cada uno de los miembros entre 5.000 y 50.000 dólares para mantenerlos en la compañía; ellos eran sin lugar a dudas los más valiosos músicos y la base del característico sonido Motown.

Durante muchos años, Smokey Robinson fue el único artista al que Gordy permitía autoproducirse sus propios trabajos. Por lo general, Berry asignaba un productor determinado para cada artista. Smokey produjo a Mary Wells, a The Temptations y a The Miracles. Holland-Dozier-Holland produjeron a The Four Tops y a The Supremes. Mickey Stevenson produjo a Marvin Gaye y a The Marvelettes. Clarence Paul hizo lo propio con Stevie Wonder. Martha and the Vandellas fueron producidas por Mickey Stevenson y por el trío Holland-Dozier-Holland. Además Berry produjo muchos de los artistas ocasionalmente. En 1963, Motown tenía seis discos colocados en el Top 10, "You've Really Got a Hold on Me" y "Mickey's Monkey" de The Miracles, "Pride and Joy" de Marvin Gaye, "Fingertips Part 2" de Stevie Wonder y "Heat Wave" y "Quicksand" de Martha and the Vandellas.

The Supremes no consiguieron tener éxito con sus seis primeros sencillos, producidos unas veces por Berry Gordy y otras por Smokey Robinson. A finales de 1963, el grupo pasó por las manos de Holland-Dozier-Holland, que produjeron su séptimo disco sencillo, "When the Lovelight Starts Shining Through His Eyes" que alcanzó la respetable posición 23 en las listas. Su siguiente tema "Run Run Run" fracasó, pero en julio de 1964 comenzaron una carrera de éxitos con cinco números uno consecutivos, "Where Did Our Love Go", "Baby Love", "Come See About Me", "Stop! In the Name of Love" y "Back in my Arms Again". Si nos basamos solamente en las ventas, The Supremes llegaron a ser el tercer grupo con más ventas de la historia, por detrás de The Beatles y Elvis Presley.

La Historia de la Motown (Parte II)
La Historia de la Motown (Parte III)

Traducción de Ricardo Martín

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